En 1973 se produjo la llamada crisis del petroleo. En el contexto de la guerra arabe-israelí, y como arma política, los paises árabes productores de petróleo, organizados en la OPEP (Organizacion de Paises Exportadores de Petróles), cuadriplicaron el precio del barril. El petroleo dejo de ser una energia barata, lo cual implico una alteracion brutal de la base del sistema productivo de Occidente. El aumento del precio del petroleo reperctutio en la subida de precio de todos los productos, aumento enormemente la inflación, la demanda disminuyo y el paro, mantenido en niveles muy bajos durante las decadas de 1950 y 1960, se disparó. Para luchar contra la inflacion, los gobiernos elevaron los tipos de interes del dinero, lo que encareció la inversion privada y, con ello, se agravaron los efectos negativos sobre la producción y el empleo.
El impacto de la crisis sobre cada pais fue diverso, segun el uso de energia y la dependencia de las importaciones de petroleo. Pero como el precio del crudo estaba establecido en dólares y esta monida subia al crecer la demanda, los paises que dependian del petroleo aumentaron sus déficitas comerciales y de balanza de pagos. Por otro ladpo, ante las dificultades, las economias mas desarrolladas disminuyeron sus importaciones y el comercio internacional mermó considerablemente. Ello trasladó la crisis a los paises en via de desarrollo: sus exportaciones disminuyeron drásticamente, y las tasas de inflación y de paro crecieron. Esta coyuntura origino una importante recesion economica que hizo temer la repeticion de la crisis de la decada de 1930. A diferencia de entocnes, esta vez los gobiernos intervenieron en la economía. Aunque la recesion parecia controlada, en 1979 se produjo una nueva subida de precios. Se triplicaron las tasas de paro y de inflación, y no se pudo controlar la situación con los medios habituales de fuerte inversión e intervencion del Estado en la economia.
A principio de la década de 1980, la crisis desencadenó graves cambios en el sistema capitalistal. En primer lugar hubo una revolucion tecnologica con la extension de los sistemas informáticos. Tambien cambiaron los metodos de producción y la estructura misma de las empresas. Se luchó por aumentar la liberación del comercio y Estado de bienestar empezó a debilitarse porque los Estados no podian costearlo y se impuso un nuevo modelo de economia mundial, mas globalizada,que ha perdurado en lo esencial hasta el dia de hoy.
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